Un scientifique découvre accidentellement une solution possible à la crise des déchets plastiques : le ver de cire

Nous avons besoin d’une solution au problème de plastique que l’humanité a créé sur la planète. Pourrait-elle être aussi simple qu’une chenille appelée ver de cire ? Ou en espère-t-on trop ?

Plus de 1 milliard de sacs plastique en polyéthylène sont utilisés chaque année et le plastique résiste à la dégradation. Des chercheurs de l’Institut de biomédecine et de biotechnologie de Cantabrie en Espagne ont peut-être trouvé une solution, comme indiqué dans Current Biology du 24 avril 2017.

« Nous avons constaté que la larve d’un insecte commun, Galleria mellonella, est capable de biodégrader l’un des plastiques les plus durs, les plus résistants et les plus utilisés : le polyéthylène », explique Federica Bertocchini.

La découverte a été faite accidentellement lorsque les chercheurs ont mis les vers de cire dans des sacs en plastique. Ils ont découvert que les vers traversaient rapidement le plastique. De plus, les vers ont transformé le polyéthylène en éthylène glycol.

En une nuit, 100 vers de cire ont mangé jusqu’à 92 milligrammes d’un sac en plastique, ce qui signifie qu’il faudrait environ un mois à ces mêmes vers pour mâcher un sac en plastique complet. Cela équivaudrait à un nombre de vers à cire incalculable pour résoudre le problème de sacs plastique de la planète.

© Pixabay | Ben_Kerckx

Mais il pourrait y avoir des complications. Le ver de cire a reçu son nom parce qu’il adore manger de la cire. Et ils adorent la cire d’abeilles, ce qui en fait un énorme ennemi de nos abeilles. Ils pourraient dévaster la population d’abeilles si leur élevage devenait incontrôlable, provoquant probablement un autre désastre environnemental.

Le nombre de vers de cire nécessaires à la consommation de nos déchets plastiques pourrait facilement atteindre les milliards, sachant qu’un ver peut mastiquer environ 2 milligrammes de plastique par jour.

Des recherches plus prometteuses menées par une équipe de scientifiques japonais ont révélé que les bactéries présentes dans le sol et les eaux usées étaient capables de se décomposer et de consommer des plastiques PET (Polytéréphtalate d’éthylène), l’un des plastiques les plus lent à se décomposer au monde.

« De grandes quantités de PET se sont accumulées dans les environnements du monde entier », explique Kohei Oda de l’Institut de technologie de Kyoto au Japon, où la découverte a été faite. « Donc, pour résoudre ce problème, les microbes qui le décomposent pourraient être utiles. »

« Je suis sûr que nous trouverons davantage de bactéries dans la nature qui ont évolué pour dégrader d’autres plastiques », a déclaré Uwe Bornscheuer de l’université de Greifswald en Allemagne, selon NewScientist. « Il suffit de rechercher correctement et de faire preuve de patience, à l’instar du groupe japonais, pour limiter la recherche à une seule bactérie. »

En attendant, nous devons tous être responsables et réduire la quantité de plastiques que nous utilisons. Les supermarchés encouragent déjà les clients à utiliser des sacs en tissu pour leurs achats et tentent de réduire les emballages en plastique sur leurs produits, mais il reste encore beaucoup à faire pour nettoyer notre planète.

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