Les archéologues découvrent un ancien outil de navigation dans les fonds marins

Une équipe d’archéologues enquêtant sur un naufrage portugais a récupéré ce que l’on croit être le premier outil de navigation jamais trouvé.

Le dispositif, appelé astrolabe, a été utilisé pour calculer la hauteur du soleil afin de déterminer la latitude du navire, ou la distance de l’équateur.

L’astrolabe provient du naufrage du navire portugais Esmerelda, qui a coulé dans l’océan Indien en 1503. Le navire, qui a fait partie de la flotte de l’explorateur portugais Vasco De Gama, a coulé pendant une tempête près de l’île d’Al Hallaniyah, qui appartient à Oman.

De Gama fut le premier Européen à atteindre l’Inde par la mer en 1498, une découverte qui ouvrit la voie à une ère de colonialisme et de commerce entre l’Europe et l’Asie.

L’épave a été découverte en 1998 par la compagnie archéologique britannique, Blue Water Recoveries. Blue Water a finalement réussi à s’entendre avec le gouvernement omanais pour permettre l’exploration. L’astrolabe s’est présenté lors des fouilles sous-marines sur le site en 2014.

Les détails du disque de bronze de 18 centimètres sont couverts de patine. On peut voir sur une des deux faces ce qui semble être la crête du roi du Portugal et les armoiries portugaises. L’autre face semble lisse.

« J’ai su immédiatement quand je l’ai vu que c’était un objet très, très important. Je pouvais voir les armoiries royales dessus », a déclaré David Mearns de Blue Water Recoveries, qui a dirigé les opérations.

« Les Portugais étaient à la pointe du développement des astrolabes en mer. La plus ancienne référence de leurs utilisations en mer date d’environ 1480. Le suivant  était sur un bateau à partir de 1533″, a déclaré Mearns.

« C’est le plus ancien astrolabe maritime. »

Les chercheurs ont contacté le professeur Mark Williams de Warwick Manufacturing Group (WMG), qui fait partie de l’Université de Warwick au Royaume-Uni. Williams et son équipe ont utilisé la technologie de numérisation 3D pour découvrir une série de marques, espacées de cinq degrés, que les marins auraient utilisé pour voir le soleil.

« C’était fantastique d’appliquer notre technologie de numérisation 3D à un projet aussi passionnant et d’aider à identifier un objet aussi rare et fascinant« , a déclaré Williams dans un communiqué publié par l’Université de Warwick.

L’astrolabe, qui a précédé le sextant, fonctionne de la même manière. Un marin alignera la ligne de base avec l’horizon et verra la hauteur du soleil au-dessus de l’horizon à midi exactement. Les chiffres obtenus permettent de calculer la latitude où se trouve le navire.

Cet astrolabe aurait été utilisé entre 1495 et 1500. La crête a été identifiée comme appartenant à Don Manuel I, qui était le roi du Portugal entre 1495 et 1521.

« C’est un grand privilège de trouver quelque chose d’aussi rare, quelque chose d’aussi important sur le plan historique. C’est quelque chose qui sera étudié par la communauté archéologique et qui comble un vide », a déclaré David Mearns dans un communiqué.

« C’était comme si nous n’avions rien vu d’autre. »

« Cela enrichit l’histoire, et j’espère que les astrolabes de cette période pourront être trouvés. »

Plus de 2 800 artefacts ont été retrouvés dans l’épave de l’Esmeralda jusqu’à présent.

L’astrolabe appartient actuellement au Musée national d’Oman.

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