La mine d’or intérieure: «L’alchimiste à la recherche de la pierre philosophale»

Atteindre l'intérieur: ce que l'art traditionnel offre comme réflexion sur nous-mêmes
Par Eric Bess
23 juin 2022 18:36 Mis à jour: 24 juin 2022 13:27

Parfois, lorsque nous nous trouvons dans une situation difficile, nous ne savons pas comment en sortir. Il y a plusieurs semaines, je parlais à une amie de certaines de mes difficultés. Elle m’a dit de rester positif et a ajouté : « Toute situation peut être transformée en or. » Les mots de mon amie ont résonné dans ma tête et m’ont fait penser plus tard à un tableau de Joseph Wright de Derby intitulé « L’alchimiste à la recherche de la pierre philosophale ».

L’alchimiste traditionnel

Avant de parler des paroles de mon amie et du tableau de Wright, il faut d’abord comprendre brièvement ce qu’est l’alchimiste traditionnel.

En Occident, l’alchimiste est souvent associé à un ermite mystique qui tentait de transformer les métaux de base en or par le biais de processus chimiques complexes.

L’alchimie, cependant, était bien plus qu’une simple transformation des métaux de base en or. Notamment, l’alchimiste spirituel, croyait généralement que le fonctionnement du monde et de l’univers révélait la volonté du Créateur et donc le but profond de la vie humaine. Toutes les circonstances, même celles qui semblent difficiles, peuvent, comme les métaux communs, se sublimer en or d’une beauté surnaturelle si elles sont comprises comme la volonté du Créateur.

Pour l’alchimiste, comprendre la volonté du Créateur pourrait se traduire par la découverte de la pierre philosophale, une substance mystérieuse capable d’inverser le vieillissement, de prolonger la vie et même d’accorder l’immortalité. Elle pourrait également conduire à un passage du royaume humain à un royaume surnaturel.

« L’alchimiste à la recherche de la pierre philosophale » 1771, par Joseph Wright de Derby. Huile sur toile, 12,7m par 10,60m. Musée et galerie d’art de Derby, Angleterre. (PD-US)

« L’alchimiste à la recherche de la pierre philosophale »

Le titre complet de la peinture de Joseph Wright est « L’alchimiste, à la recherche de la pierre philosophale, découvre le phosphore, et prie pour la réussite de son expérience, comme c’était la coutume des anciens astrologues chimistes ».

Joseph Wright a représenté l’alchimiste agenouillé au bas de la composition devant une fiole de phosphore. Le phosphore brille et illumine l’alchimiste et les objets de son environnement immédiat, notamment des livres avec des symboles astrologiques et un globe céleste sur une table. Le phosphore illumine également une horloge sur une colonne située au fond de la pièce.

L’alchimiste, cependant, ne regarde pas le phosphore devant lui. Au lieu de cela, il regarde vers le haut, au-delà du globe céleste et de la lune dans le ciel. Ses sourcils relevés semblent pousser son regard encore plus loin, au-delà des limites de la composition.

L’alchimiste dans un extatique, un état de prière selon le titre complet du tableau. Un détail de « L’alchimiste à la recherche de la pierre philosophale ». (PD-US)

Derrière l’alchimiste se trouvent deux apprentis. Leur position dans la composition constitue un point d’intérêt secondaire. L’un est installé à une table, allume une bougie et regarde attentivement l’alchimiste, qui semble être transporté. Pourtant, le titre complet du tableau explique qu’il est en train de prier. L’autre apprenti regarde le premier et désigne l’alchimiste comme pour réaffirmer la signification de l’événement.

Les apprentis sont frappés par l’état de l’alchimiste. (PD-US)

Le plafond voûté et la fenêtre, éléments architecturaux des églises médiévales, nous indiquent également qu’il s’agit d’un événement religieux et non simplement scientifique.

L’horloge et le globe captent tous deux une partie de la lumière phosphorescente. (PD-US)

La mine d’or intérieure

Peint pendant le siècle des Lumières, lorsque la science et la rationalité devenaient toujours plus appréciées, « L’alchimiste à la recherche de la pierre philosophale » de Joseph Wright rappelle aux scientifiques la racine de leur succès : l’ancienne croyance au divin.

L’alchimiste s’agenouille devant le phosphore, mais son regard s’étend au-delà des limites de la composition. L’alchimiste communique avec le Créateur et espère le succès de ses expériences. Les nombreuses années difficiles passées à chercher la pierre philosophale ont finalement produit quelque chose de potentiellement valable.

En d’autres termes, l’alchimiste sait que la volonté du Créateur est responsable de son succès. Ce n’est que par le biais de la volonté du Créateur que l’alchimiste pourra faire apparaître de l’or.

Les deux apprentis sont éclairés par la bougie allumée. Leurs visages illuminés évoquent également qu’ils viennent d’acquérir une nouvelle connaissance. Cependant, est-ce juste la lumière de la bougie qui suggère cette nouvelle connaissance, ou ce qu’ils voient lorsqu’ils allument la bougie ?

Il n’est pas certain que les apprentis puissent voir le phosphore car l’alchimiste et la table avec la nappe verte pourraient leur obstruer la vue, ce qui expliquerait également pourquoi la lumière du phosphore n’atteint pas les visages des deux apprentis alors qu’elle atteint l’horloge sur la colonne à l’arrière.

Si les apprentis ne voient pas le phosphore, ils doivent voir l’alchimiste dans un moment d’extase. Si c’est le cas, l’apprenti qui montre l’événement met en évidence les croyances divines de l’alchimiste.

Revenons maintenant à mon amie qui m’a rappelé de rester positif et m’a dit : « Toute situation peut être transformée en or. » Elle a peut-être raison. Et peut-être que, si mes pensées reflètent la volonté du Créateur, chaque situation, même celles qui semblent difficiles, peut être considérée comme provenant de leur source divine et dorée.

Peut-être que nos circonstances difficiles sont simplement ce que le Créateur veut, et qu’elles constituent le processus nécessaire pour forger nos esprits en or. Peut-être que si nous restons positifs, recherchons l’harmonie entre le ciel et la terre et nous alignons sur la volonté du Créateur, nous découvrirons quelque chose de nouveau sur nous-mêmes. Et peut-être, juste peut-être, trouverons-nous une mine d’or en nous.

En tant que composition esthétique, une œuvre d’art peut toucher le spectateur, mais sa signification profonde lui échappe. Dans notre série « Atteindre l’intérieur: ce que l’art traditionnel offre comme réflexion sur nous-mêmes », les toiles sont interprétées afin de mettre à jour leur dimension morale et intemporelle.

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