Le voyage de la foi divine : série « Le voyage de la vie »

Atteindre l'intérieur : ce que l'art traditionnel offre comme réflexion sur nous-mêmes
Par Eric Bess
14 mai 2022 17:17 Mis à jour: 17 mai 2022 16:50

Notre vie peut être fascinante. Nous sommes nés dans un monde programmé avec une culture, des traditions, une langue, etc. ; à travers l’expérience sensorielle, nous apprenons à survivre et, pour certains d’entre nous, à prospérer. Cependant, beaucoup d’entre nous sentent qu’il y a quelque chose au-delà de la simple expérience sensorielle – quelque chose que nous devons croire sans preuve, quelque chose auquel nous croyons par la foi.

La série de quatre tableaux de Thomas Cole intitulée Le voyage de la vie m’a amené à réfléchir à la manière dont nous pourrions traiter la foi tout au long de notre vie.

Le voyage de la vie de Thomas Cole

Thomas Cole était un peintre américain considéré comme le père de l’« Hudson River School », qui cherchait à romancer la peinture de paysage. La Hudson River School croyait que la nature était une manifestation du Créateur, et l’école se tournait vers la nature pour comprendre le divin.

Dans Le voyage de la vie, Thomas Cole dépeint quatre étapes de la vie : l’enfance, la jeunesse, l’âge adulte et la vieillesse. L’examen de chaque étape séparément, ainsi que du thème général du voyage de la vie, peut permettre de mieux comprendre l’importance de la foi.

L’enfance

Le voyage de la vie : l’enfance, 1842, par Thomas Cole. Huile sur toile ; 134 cm par 195 cm. National Gallery of Art, Washington. (Domaine public)

Dans Le voyage de la vie : l’enfance, Thomas Cole dépeint un environnement qui semble être le début du printemps. Le soleil se lève sur le côté droit de la composition, nous faisant savoir qu’un nouveau jour est né.

Au lever du soleil, un petit garçon entre dans le monde sur un bateau guidé par un ange. Le bateau navigue sur le fleuve de la vie, et ce fleuve servira de courant de fond pour le reste de la vie du garçon. De belles fleurs et de la verdure luxuriante ornent le foyer de l’entrée du monde, comme pour accueillir le bébé et l’ange.

Le voyage de la vie : l’enfance, 1842, par Thomas Cole. Huile sur toile ; 134 cm par 195 cm. National Gallery of Art, Washington. (Domaine public)

Le bateau a été conçu avec des images d’anges et, à la proue du bateau, un ange tient un sablier vers le ciel, nous faisant savoir que le temps du garçon est limité.

La jeunesse

La deuxième peinture de la série de Cole dépeint les attributs de la jeunesse. L’environnement est presque paradisiaque. Une eau propre et calme transporte le jeune homme vers une structure d’un autre monde au loin. Même la disposition des arbres semble encourager le voyage du jeune homme, aidant à guider nos yeux du jeune homme vers le château dans le ciel.

Le voyage de la vie : la jeunesse, 1842, par Thomas Cole. Huile sur toile ; 134 cm par 195 cm. National Gallery of Art, Washington. (Domaine public)

Le jeune homme continue son voyage sur le fleuve de la vie sur le même bateau sauf que, cette fois, l’ange qui l’a initialement accompagné dans le monde ne monte plus sur le bateau avec lui. Au lieu de cela, l’ange se tient sur la rive. Tournant le dos à l’ange, le jeune homme guide le bateau par ses propres moyens et tend la main vers la structure au loin.

Le voyage de la vie : la jeunesse, 1842, par Thomas Cole. Huile sur toile ; 134 cm par 195 cm. National Gallery of Art, Washington. (Domaine public)

L’âge adulte

Après être parti seul dans sa jeunesse, l’homme, devenu adulte, se retrouve dans la tourmente. Le fleuve n’est plus calme et l’environnement n’est plus vert et accueillant. Au lieu de cela, des rochers déchiquetés émergent des eaux tumultueuses et se rapprochent de l’homme, qui ne peut plus guider son bateau. Le soleil semble se coucher au loin.

Le voyage de la vie : l’homme adulte 1842, par Thomas Cole. Huile sur toile ; 134 cm par 195 cm. National Gallery of Art, Washington. (Domaine public)

L’ange n’est plus sur la terre avec l’homme, mais il est éclairé par les nuages sombres en haut à gauche de la composition. L’homme est toujours dos à l’ange. Il tient ses mains en prière non pas vers l’ange derrière lui, mais vers les visages sombres et lugubres dans les nuages devant lui.

Au milieu de la vie, l’homme prie pour survivre aux turbulences de la vie, dans un détail de Le voyage de la vie : l’homme adulte.

La vieillesse

Voyage de la vie : la vieillesse, 1842, par Thomas Cole. Huile sur toile ; 134 cm par 195 cm. National Gallery of Art, Washington. (Domaine public)

En tant qu’homme plus âgé, notre voyageur aux cheveux blancs laisse derrière lui le terrain auparavant déchiqueté et turbulent. L’avant de son bateau n’affiche plus l’ange qui tient le sablier mais, pour la première fois, il s’est tourné vers l’ange qui l’a toujours accompagné et observé. L’ange fait un geste en direction de la lumière dans le ciel.

Les nuages sombres et lugubres se séparent pour révéler la lumière du ciel, et un ange apparaît au loin pour accueillir l’homme âgé. L’homme tend les bras en admirant la gloire céleste.

Le temps n’est plus limité pour les personnes âgées qui ont la foi, dans un détail du Voyage de la vie : la vieillesse.

La foi dans le divin

Thomas Cole nous a offert une représentation archétypale du voyage de notre vie. Cependant, pour moi, la plus grande leçon à tirer de ces tableaux est l’importance de la foi, pas n’importe laquelle, mais la foi dans le divin.

Dans ma réflexion sur l’importance de la foi divine, plusieurs éléments de ces tableaux me frappent.

La première est la position de l’ange par rapport à l’homme tout au long de son voyage. Au départ, l’ange guide le bébé dans le monde, et le bébé commence son voyage fatal – un voyage du destin représenté par le bateau et le fleuve que le garçon ne quittera jamais. Ainsi, le bébé est destiné à naviguer dans ce bateau sur ce fleuve. Incapable de se guider lui-même, le bébé représente un certain degré d’innocence.

L’ange, cependant, est derrière le bébé, c’est-à-dire que le bébé est incapable de faire l’expérience de l’ange directement. Il ne peut pas faire l’expérience de l’ange à l’aide de ses sens. Le bébé ne fait l’expérience que de ce qui se trouve devant lui, et ce qui se trouve toujours devant lui – du moins jusqu’à la fin – c’est l’ange qui tient le sablier à l’avant du bateau. Ainsi, le bébé est également destiné à être toujours conscient, ou du moins à avoir une idée, des limites du temps qui lui est octroyé pour vivre.

Lorsque le bébé devient un jeune adulte et un homme, il ne voit pas que l’ange est toujours avec lui. Croire en l’ange demande de la foi. Le jeune homme en particulier ne semble pas mettre sa foi dans l’ange, mais dans d’autres choses. En guidant lui-même le bateau, il se préoccupe davantage de l’édifice idéal, d’un autre monde, qu’il peut voir devant lui. Il semble même regarder au-delà du sablier placé à l’avant de son bateau.

Ce que le jeune homme ne peut pas prévoir, ce sont les conséquences de ses actes. Le fait d’ignorer complètement l’ange pour poursuivre le bâtiment au loin conduit finalement à l’étape suivante de sa vie, qui est une étape de trouble. C’est comme si le jeune homme échangeait le potentiel de sa foi en l’ange contre la foi en des imaginations idéalisées basées sur ses expériences du monde.

Le château dans le ciel pourrait-il représenter notre désir de gains matériels ? Le fait d’ignorer la foi dans le divin pour se concentrer sur le matérialisme mène-t-il au désarroi ?

Le tableau de la jeunesse est le seul dans lequel le garçon guide lui-même le bateau, la main sur la barre. La conséquence destructrice de sa poursuite suggère-t-elle que c’est faire preuve d’ignorance que de prendre le contrôle de sa propre vie au lieu de se laisser guider par le divin ?

Les résultats d’une trop grande concentration sur l’expérience sensorielle peuvent souvent nous apprendre que la vie est plus importante que ce qui se trouve devant nous. Thomas Cole avait ceci à dire à propos de la période de l’homme adulte :

« Les ennuis sont caractéristiques de la période de l’âge adulte. Dans l’enfance, il n’y a pas d’absence de soins, dans la jeunesse, pas de pensées désespérées. Ce n’est que lorsque l’expérience nous a appris les réalités du monde, que nous soulevons de nos yeux le voile doré de notre jeunesse et que nous ressentons un chagrin profond et durable. »

L’homme, dans son chagrin, prie, mais qui prie-t-il ? L’ange est toujours derrière lui, mais il prie vers les visages dans les nuages sombres au-dessus de lui, comme pour leur demander d’arrêter sa souffrance. Il ne voit pas que les visages sombres font partie de l’environnement sombre qu’il doit maintenant endurer. La seule chose qui se détache de cette atmosphère lugubre est l’ange illuminé dans le ciel, un ange auquel il tourne encore le dos.

Gros plan sur les visages dans les nuages sombres, dans un détail de Le voyage de la vie : l’homme adulte (Domaine public)

Cependant, l’homme peut être en train de prier le Créateur tout en regardant les visages sombres dans les nuages, ce qui suggérerait la puissance de sa foi. Malgré le fait qu’il regarde ce qui se trouve devant lui, il croit en ce qui le transcende. La puissance de sa foi pourrait également expliquer pourquoi l’ange, caché jusqu’à présent, se révèle dans le tableau suivant.

Il est intéressant de noter que la foi est exercée deux fois, mais pour des choses opposées. Le jeune homme place d’abord sa foi dans le château dans le ciel. Il laisse tout derrière lui pour poursuivre ce que le château semble lui promettre. Ce n’est que plus tard, après avoir enduré des épreuves, qu’il place sa foi dans le divin.

La foi finit par révéler la vérité des deux : la foi dans le matérialisme et l’idéalisme produit la destruction et l’agitation, tandis que la foi dans le divin mène à l’éclat de l’éternité représentée par la lumière du ciel et l’absence du sablier à l’avant de son bateau.

Je me demande comment nous pourrions faire en sorte que le bébé se tourne vers ce qui guide son voyage ? Comment pouvons-nous encourager une foi juste dans le divin dès le départ, afin que le divin se révèle tôt, et que le voyage de la vie ne soit plus un voyage entre la « souffrance » des poursuites matérielles et la foi, mais devienne un voyage de foi ?

Les arts traditionnels contiennent souvent des représentations et des symboles spirituels dont la signification peut être perdue pour nos esprits modernes. Dans notre série « Atteindre l’intérieur : ce que l’art traditionnel offre comme réflexion sur nous-mêmes », nous interprétons les arts visuels d’une manière qui peut être moralement perspicace pour nous aujourd’hui. Nous ne prétendons pas fournir des réponses absolues aux questions auxquelles les générations ont été confrontées, mais nous espérons que nos questions inspireront un voyage de réflexion dans le but de devenir des êtres humains plus authentiques, plus compatissants et plus courageux.

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