La persévérance de Michel-Ange : une leçon pour atteindre l’excellence

L'histoire de l'art : ce que nous pouvons apprendre de la vie des artistes
Par Eric Bess
16 mai 2022 16:07 Mis à jour: 17 mai 2022 16:49

Michelangelo Buonarroti est sans conteste l’un des plus grands artistes de l’histoire. Il est né en 1475 et a vécu jusqu’à l’âge avancé de 88 ans. Il se considérait avant tout comme un sculpteur, mais il a également réalisé certaines des plus grandes fresques, architectures et poésies de la Renaissance italienne.

Qu’est-ce qui a fait l’excellence de Michel-Ange ? Quel était son secret pour créer autant de grandes œuvres d’art ? Je suis sûr que la réponse à cette question est assez complexe, mais nous allons examiner un épisode de la vie de Michel-Ange ainsi que sa propre réponse à cette question.

Détail de « Michelangelo Buonarroti », vers 1545, par Daniele da Volterra. Huile sur panneau ; 88 cm par 64 cm. Metropolitan Museum of Art, New York. (Domaine public)

La morale du travail de Michel-Ange

Michel-Ange aurait dit ce qui suit à propos de sa morale du travail :

« Si les gens savaient à quel point j’ai dû travailler dur pour acquérir ma maîtrise, cela ne semblerait pas si merveilleux du tout. … Si vous connaissiez l’ampleur du travail accompli, vous ne parleriez pas de génie. »

Michel-Ange a suggéré que sa maîtrise n’était pas indicative de la sorte de génie basée uniquement sur le talent inné. Au lieu de cela, il a qualifié son « génie » de « patience éternelle ». Le génie est la capacité à faire preuve de patience face aux difficultés inévitables qui surgissent lorsqu’on travaille dur à son art. En d’autres termes, l’idée de génie semble être synonyme de la capacité d’une personne à endurer des difficultés par amour de son art.

Giorgio Vasari, un artiste italien de la Renaissance et auteur de La vie des artistes, a été le premier à écrire une biographie de Michel-Ange, il l’a fait alors que Michel-Ange était encore vivant. En fait, Michel-Ange est considéré comme le premier artiste à avoir une biographie écrite de son vivant.

Giorgio Vasari a décrit certaines des situations extrêmes que Michel-Ange était prêt à vivre pour le bien de son art :

« Michel-Ange m’a raconté que, dans sa jeunesse, il dormait souvent tout habillé, comme un homme qui, épuisé par son travail, ne prend pas la peine de se déshabiller, puisqu’il doit ensuite se rhabiller. … En vieillissant, il portait constamment, pendant des mois, des bottes en peau de chien sur ses pieds nus, de sorte que lorsqu’il voulait les enlever, sa peau se détachait également. »

L’histoire de Vasari sur Michel-Ange est extrême et pourrait même être apocryphe. Pourtant, elle montre que nous devons être prêts à sacrifier notre confort et à endurer des épreuves si nous voulons nous pousser à l’excellence.

Le plafond de la chapelle Sixtine, de 1508 à 1512 par Michel-Ange. Fresque ; 113.5 cm sur 37 cm. La chapelle Sixtine. (Antoine Taveneaux/CC SA-BY 3.0)

Surmonter les difficultés du plafond de la chapelle Sixtine

L’une des œuvres d’art qui réaffirme l’excellence de Michel-Ange est le plafond de la chapelle Sixtine.

Michel-Ange travaillait sur des sculptures pour le futur tombeau du pape Jules II lorsque le pape décida qu’il aimerait qu’il peigne le plafond à la place. Vasari suggère que l’artiste et architecte Donato Bramante, un ami du jeune peintre Raphaël, avait convaincu le pape de faire peindre Michel-Ange au lieu de sculpter.

Bramante a influencé le pape dans l’espoir d’empêcher Michel-Ange de créer d’autres grandes sculptures. Il espérait également que Michel-Ange échouerait en peinture et montrerait que Raphaël était un peintre et un artiste supérieur.

Michel-Ange a protesté et affirmé qu’il était sculpteur et non peintre, mais Bramante avait déjà convaincu le pape. Selon le livre Michelangelo: The Artist, the Man, and His Times de William Wallace, Michel-Ange a exprimé son embarras à l’égard des peintures une fois le projet terminé, signant le bas d’un sonnet exprimant son mécontentement par : « Je ne suis pas au bon endroit et je ne suis pas un peintre. »

La fresque elle-même avait aussi ses problèmes. Michel-Ange ne savait pas comment peindre une fresque correctement, il a donc demandé à d’autres artistes de venir l’aider. De la moisissure s’est développée sur l’une des fresques et Michel-Ange a dû la repeindre.

Pour saboter à nouveau le projet, Bramante suggère à Michel-Ange de suspendre un échafaudage au plafond. Michel-Ange a protesté, affirmant que les trous dans le mur devraient être couverts plus tard. Il a dû inventer un nouveau type d’échafaudage.

Selon Vasari, l’acte de peindre le plafond était une expérience très douloureuse, pour ne pas dire plus :

« Ces fresques étaient réalisées dans le plus grand inconfort, car il devait rester debout à travailler la tête renversée en arrière. Cela lui abîmait tellement la vue qu’il ne pouvait plus lire ou regarder des dessins si sa tête n’était pas renversée en arrière ; cet état dura plusieurs mois par la suite. »

Non seulement Michel-Ange devait faire face aux difficultés de la peinture et à ses rivaux qui tentaient de salir son nom, mais il avait aussi des problèmes familiaux qui ne semblaient jamais s’arrêter. Selon Wallace, Michel-Ange a dû faire face à la mort de son frère, à la demande de la femme de son frère de lui rendre sa dot, au manque de respect de l’un de ses frères, à des maladies familiales et, bien sûr, à des problèmes d’argent.

Wallace suggère que les paiements du pape pour le travail de Michel-Ange étaient très irréguliers et que la majorité de l’argent qu’il recevait était envoyé à sa famille. Il se décrit comme « nu et pieds nus ».

Michel-Ange a décrit l’ensemble de l’événement dans de nombreuses lettres que Wallace cite et qui peuvent être résumées :

« Je vis ici dans un état de grande anxiété et de grande fatigue physique. Je n’ai pas d’amis d’aucune sorte et n’en veux pas. Je n’ai pas le temps de manger comme je le devrais. Donc, vous ne devez pas me déranger avec autre chose, car je ne pourrais pas supporter autre chose. … C’est ainsi que j’ai vécu pendant une quinzaine d’années et que je n’ai jamais eu une heure de bonheur. »

Endurer ce qui est insupportable

Pouvez-vous vous imaginer vivre comme cela ? Pouvez-vous imaginer qu’on vous confie un projet et, avant même que vous ne le commenciez, l’un de vos collègues essaie de saboter votre travail en demandant à votre employeur de vous confier un projet où vous risquez le plus d’échouer ? Pouvez-vous imaginer, malgré vos protestations, être affecté à ce projet pour lequel vous n’avez aucune expérience et, pendant le projet, votre collègue essaie de suggérer des choses qui compromettront votre réussite ?

Et ce n’est pas tout. Vous travaillez tellement sur ce projet que votre corps vous fait mal quand vous rentrez chez vous. Et quand vous rentrez chez vous, votre conjoint se plaint de problèmes d’argent, vos parents sont malades et ont besoin de votre aide, et vos enfants sont irrespectueux à l’école. Vous travaillez si tard que vous avez à peine le temps de vous changer.

De telles difficultés quotidiennes sont insupportables à imaginer, sans parler de les vivre.

Mais Michel-Ange l’a vécu et a persévéré. C’est pourquoi, du moins en partie, qu’il était formidable. Grâce à sa persévérance, il a créé certaines des plus grandes œuvres d’art connues dans le monde. Il aurait pu abandonner à tout moment, mais il ne l’a pas fait. Il n’avait que 37 ans lorsqu’il a terminé le plafond de la chapelle Sixtine et il a vécu encore 51 ans.

Parfois, nos luttes peuvent donner l’impression que la vie n’a pas de sens ; nos difficultés peuvent être si accablantes que nous voulons trouver un trou dans lequel nous cacher de la douleur. Mais, si nous tirons une quelconque sagesse de l’histoire de Michel-Ange, notre « excellence » dépend peut-être de notre capacité à affronter les difficultés de la vie avec une « patience éternelle ».

Peut-être que chaque épreuve est une occasion d’apprendre sur nous-mêmes et sur notre véritable potentiel.

Les arts traditionnels contiennent souvent des représentations et des symboles spirituels dont la signification peut être perdue pour nos esprits modernes. Dans notre série « Atteindre l’intérieur : ce que l’art traditionnel offre comme réflexion sur nous-mêmes », nous interprétons les arts visuels d’une manière qui peut être moralement perspicace pour nous aujourd’hui. Nous ne prétendons pas fournir des réponses absolues aux questions auxquelles les générations ont été confrontées, mais nous espérons que nos questions inspireront un voyage de réflexion dans le but de devenir des êtres humains plus authentiques, plus compatissants et plus courageux.

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